Mitos y realidades del sargazo en México

El fenómeno del sargazo en el Caribe Mexicano no está exento de la manipulación mediática, y menos ahora que se ha politizado por la visita del primer mandatario y la participación activa del Gobierno Federal con el Plan Integral contra el Sargazo, se han dicho verdades a medias y mentiras al respecto, en ésta investigación informamos cuáles son los datos divulgados por la prensa o en redes sociales que son falsos o poco precisos.

¿China quiere comprar el sargazo mexicano?

FALSO; En Asia se consume una especie de sargazo diferente.

El 25 de junio del 2019 algunos medios en redes sociales publicaron información para hacer pasar al sargazo que llega a México como un nuevo producto agropecuario que sería de gran valor para China, argumentando que en el continente asiático el alga es vista como un alimento capaz de “Erradicar el Hambre Mundial”.

Sin embargo, el sargazo que es valorado en Asia y ampliamente consumido en países como Japón, Corea del Norte, China y Corea del Sur, es el Sargassum Fusiforme, conocido también como “Hijiki” y no los sargazos flotantes que recalan en las costas del caribe mexicano, cuyo nombres científicos son Sargassum natans (sargazo nadador) y Sargassum fluitans (sargazo flotante)

Sargassum Fusiforme, conocido como Hijiki, un alga parda comestible, cosechada en Asia
Sargassum Fusiforme, conocido como Hijiki, un alga parda comestible cosechada en Asia y muy apreciada a nivel mundial por su sabor.

La diferencia entre ambas algas marrones es muy evidente, el sargazo asiático “Fusiforme” crece enraizado en costas rocosas, mientras que las especies de sargazo que abundan  en el mar caribe “fluitans y natans” flotan en alta mar gracias a unas vesículas llenas de gas y no tienen raíz.

Sargassum fluitans y sargassum natans, las dos especies de sargazo que recalan en México
Sargassum fluitans y sargassum natans, las dos especies de sargazo que recalan en México

El sargazo ya puede usarse como fertilizante

FALSO; Aún no hay un análisis conclusivo al respecto.

Además del mito de que sería comprado para fabricar alimentos en China, también se difundió que el Sargazo sería un súper fertilizante y que usarlo de manera masiva en compostas para uso agropecuario podría ser la solución para darle buen fin a los cientos de toneladas que llegan al año.

Actualmente hay varios experimentos que buscan probar su efectividad en diferentes cultivos, sin embargo también se estudia el impacto ambiental que podría provocar su uso como fertilizante industrial debido a que, podría incrementar las concentraciones de metales tóxicos y sales en los suelos y/o de incorporarlos a la cadena alimentaria.

Un inconveniente adicional para la utilización de estas algas como fertilizantes podría ser los altos niveles de sodio, calcio y magnesio presentes y que podrían provocar la salinización de los suelos de cultivo.

Se detectaron concentraciones ligeramente elevadas de mercurio en el sargazo.
Se detectaron concentraciones ligeramente elevadas de mercurio en el sargazo.

El estudio realizado en el 2015  “PROSPECTIVE ELEMENTAL ANALYSIS OF ALGAL BIOMASS ACUMULATED AT THE DOMINICAN REPUBLIC SHORES DURING 2015” advierte que  éstas algas tienen capacidad para bioacumular metales tóxicos y conluye:

…Debe tenerse en cuenta que la utilización de la biomasa algal como fertilizante podría elevar de forma innecesaria los niveles de mercurio en los suelos…

Se tiene que tener mucho cuidado y entender cuáles podrían ser los efectos a largo plazo en la productividad del suelo dedicado al cultivo de alimentos y los efectos que éstos metales tóxicos pudieran tener en el ser humano y en otras especies antes de introducirlo como un fertilizante viable. Se requiere más tiempo para determinar si es buena idea ocuparlo.

Se aproxima a costas de Yucatán mancha de sargazo cuarto veces más grande que Mérida

FALSO; El sargazo nunca llegó, y la evidencia satelital muestra que no circuló en tal cantidad por el norte de la península.

Del 8 al 9 de junio del 2019 circuló en medios de comunicación información sensacionalista sobre un recale masivo que arribaría a las costas del norte de Yucatán desde Holbox hasta Sisal, se presentó entonces como única evidencia gráfica de tal pronóstico una imagen extraída del SIMAR (Sistema de Información y Análisis Marino-Costero), de la CONABIO (Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad), correspondiente a la semana 22 del monitoreo del Índice Alternativo de Algas Flotantes diario – Terra / MODIS (AFAI-Terra), en el que efectivamente se podía apreciar un alto índice de algas flotantes en la costa norte de la península Yucateca:

Diferencias entre ambos Índices Alternativos de Algas Flotantes el 8 de junio del 2019
Diferencias entre ambos Índices Alternativos de Algas Flotantes el 8 de junio del 2019

No obstante en el mismo sitio y consultando la misma fecha también se puede constatar que el Índice Alternativo de Algas Flotantes diario – Aqua / MODIS (AFAI-Aqua), mostraba un panorama completamente distinto para la región, que de hecho resultó estar apegado a la realidad ya que pasaron dos días y no hubo ni un solo testimonio del avistamiento de la exagerada mancha de sargazo que se reportaba.

Imagen del Satélite Sentinel 2 del 9 de junio
Imagen del Satélite Sentinel 2 del 9 de junio del 2019, día posterior al reporte, no se aprecia ni un rastro del sargazo.

Evidencia fotográfica del día posterior a la nota falsa, tomadas por el satélite Sentinel 2, se aplica una composición en Falso Color RGB 432; la vegetación se muestra en color rojo, no hay ni un rastro de sargazo en el mar, lo que comprueba que el AFAI-Aqua era correcto.

Se requiere un análisis completo de los datos de ambos índices para hacer un pronóstico correcto, la responsabilidad de emitir alertas tempranas de recale masivo de sargazo es un asunto delicado, y si no se hace bien lo único que se logra es desinformar.

Después de observar la evolución de ésta nota que resultó falsa quedan varias preguntas en el aire.

Veamos un caso similar de otra imprecisión importante en la información que circuló a finales de junio, justo después de que se politizara el sargazo.

Se aproxima una isla de sargazo de 550km de diámetro a Quintana Roo

EXAGERADO; El sensacionalismo de los medios de comunicación se dejó ver en ésta nota en la que se alarma usando términos incorrectos.

Difundida también el 25 de Junio del 2019, un día después de que la conferencia de prensa matutina (La Mañanera) del Presidente de México Andrés Manuel López Obrador tuviera lugar en Quintana Roo y declarara lo siguiente:

Presidente de México Andrés Manuel López Obrador en conferencia matutina desde Cancún 25 de junio 2019
Presidente de México Andrés Manuel López Obrador en conferencia matutina desde Cancún 25 de junio 2019

Yo lo que puedo decir es que no es un asunto delicado, mucho menos grave, que tiene solución y que ya estamos trabajando. Eso es lo que puedo comentarles.

Presunta mancha de sargazo de 550km presumida por los medios
Presunta mancha de sargazo de 550km presumida por los medios

A partir de ésta declaración diversos medios de comunicación difundieron que una “gigantesca mancha de sargazo de 550km de diámetro” avanzaba hacia Quintana Roo, nuevamente la única evidencia de la mancha que presentaron fue una imagen extraída del SIMAR, correspondiente al 21 de Junio. Según el cuerpo de las notas, ésta “Isla de sargazo” como la llamaron algunos, se habría formado desde hace dos semanas; si se tenía conocimiento de tal cantidad de sargazo desde hace por lo menos 14 días atrás y se contaba con una imagen de ella tres días antes de la visita a Cancún de AMLO, ¿a qué responde que se hiciera pública solamente después del pronunciamiento del Presidente?

¿Es una isla o es una mancha?, ¿en realidad mide 550km?

Al analizar detenidamente la imagen del AFAI, pueden observarse a simple vista tres grupos de balsas de sargazo y varios brazos desprendiéndose de éstos siguiendo la dinámica de la Corriente del Golfo

Grupos de balsas de sargazo al oeste de Jamaica
Grupos de balsas de sargazo al oeste de Jamaica
  1. En primer lugar, lo correcto sería cuantificar el área de concentración de las algas y no un diámetro, pues si se toma en cuenta el área cubierta por agua entre los cuerpos, obviamente tendremos una desproporción entre el área real ocupada por el sargazo y sería inútil para una evaluación de la cantidad de alga en la zona.
  2. El AFAI colorea de tonos verdes los lugares en los que se detectan algas flotantes como el sargazo, y dependiendo de la densidad varía los tonos hacia amarillos, naranjas y rojos conforme a su concentración. Podemos ver en la imagen que los tres grupos de sargazo son de tonos verde-amarillo, lo que indica que tienen una densidad menor a que si fueran amraillo-narnaja o naranja-rojo.
  3. De los tres grupos se desprenden algunos brazos de “balsas”, esta es la manera en la que el sargazo viaja, siguiendo la corriente del golfo y el oleaje, es decir que no se mantiene inmóvil, está en perpetuo movimiento, circulando por el mar.
  4. La dirección que sigue el sargazo responde a la Corriente del Golfo, a la dirección del oleaje y a la dirección y velocidad del viento, basándonos en los datos compartidos por el laboratorio de oceanografía óptica de USF, en el que se analiza la trayectoria que tuvo el sargazo a grandes rasgos durante el mes de junio, podemos ver que los grupos de sargazo se fragmentan y solo un porcentaje recala en Quintana Roo, otro se mantiene circulando en los bucles de la Corriente del Golfo situados entre Cuba y México y otros salen hacia el Golfo de México. Es imposible asegurar que toda la “isla” de sargazo avanza hacia Quintana Roo.
Trayectoria del Sargazo entre Jamaica y México durante Junio del 2019: Laboratorio de oceanografía óptica de USF
Trayectoria del sargazo entre Jamaica y México durante Junio del 2019: Laboratorio de oceanografía óptica de USF

Con lo anterior podemos concluir que no se trata de una “isla” de sargazo si no un grupo de balsas circulando, que la supuesta “mancha” de 550km de diámetro no existe, si no que son varios grupos de balsas que cubren un área mucho menor, y que los encabezados y la fuente de la nota crearon un “monstruo” para llamar la atención después de que el Presidente presentara su opinión sobre el tema.

¿Se puede pronosticar a dónde llegará el sargazo?

Improbable; Aún se requiere desarrollar mas la tecnología, las alertas tempranas no son confiables.

Cito al Laboratorio de oceanografía óptica de USF, el cuál es la fuente de los análisis satelitales que monitorean el sargazo en el mar caribe:

El boletín de información está destinado a proporcionar una perspectiva general de la condición de floración actual y la probabilidad de floración futura para el Mar Caribe. De ninguna manera debe utilizarse para fines comerciales o para predecir las condiciones de floración en una ubicación o playa específica.

Tal cómo vimos en el caso de la “mancha de sargazo cuarto veces más grande que Mérida”, el AFAI en algunas circunstancias puede arrojar falsos positivos, esto significa que puede equivocarse y mostrar información que parece certera, pero que al ser comparada manualmente con las imágenes que otros satélites con sensores más avanzados y con resolución mayor resulta falsa.

En el segundo caso ocurre algo similar, se emite una alerta temprana sensacionalista y se divulga a nivel internacional sin sustento real y comprobable, y además no se miden las consecuencias mediáticas que una “verdad a medias” pueda tener en el destino turístico.

Marina mexicana deteniendo al sargazo
Marina mexicana deteniendo al sargazo

La marina cuenta con un helicóptero que si puede confirmar visualmente el sargazo en alta mar que se dirige hacia las costas de Quintana Roo, solo así se le puede dar seguimiento a una balsa en particular y observar su trayectoria en tiempo real, otra manera sería siguiéndolas en embarcaciones, por que los datos satelitales se obtienen en general 24 horas después de que las imágenes han sido captadas, y hay días en los que las condiciones meteorológicas obstaculizan con nubes la visibilidad del mar.

Para poder comprobar si un pronóstico resulta real, se necesita identificar posteriormente cuáles fueron las playas en las que recaló el sargazo y cuantificar los metros cúbicos o las toneladas que se recojan, de otra manera solo serán adivinanzas.

Por eso es muy importante saber cuánto sargazo está llegando en realidad, porque la confirmación fotográfica no basta, se necesita llevar un minucioso conteo por playa para poder identificar en qué puntos llegan los recales masivos y cuál fue el tamaño final de las balsas porque hay que recordar que el sargazo sigue aumentando su masa mientras avanza hacia la costa.

¿Cuánto sargazo se ha recogido en las playas?

Esto es algo muy interesante, en el 2018 la Secretaría de Ecología y Medio Ambiente publicaba en el Registro de Actividades Correspondientes a la Limpieza de Zona Costera un reporte diario de los trabajos que se realizaban en las playas, en el cuál se mostraban el nombre de las playas, el horario de los trabajos, la cantidad de metros cúbicos recolectados y el método que se uso para remover el sargazo:

Registro de Actividades Correspondientes a la Limpieza de Zona Costera: SEMA
Registro de Actividades Correspondientes a la Limpieza de Zona Costera: SEMA

El último reporte corresponde al 15 de diciembre del 2018, no hay ningún registro posterior o al menos no son públicos. En la «Declaratoria de Desastre» emitida por el gobierno de Quintana Roo publicada en el Periódico Oficial del Estado, se incluye una gráfica que compara la cantidad de sargazo recolectada en Enero del 2018 con la del mismo mes del 2019, lo que nos hace pensar que si existen los datos:

"La cantidad de sargazo que arribó en enero de 2019, superó lo registrado en enero de 2018"
“La cantidad de sargazo que arribó en enero de 2019, superó lo registrado en enero de 2018”

Sería muy grave que no existieran por que la declaratoria de emergencia quedaría sin sustento, ¿tendría esto alguna relación con lo que AMLO declaró sobre el uso del FONDEN?

“Eran capaces de declarar alarmas, estados de emergencia para que entrara a ese programa el Fonden; era un barril sin fondo.

27 de junio 2019: AMLO denuncia corrupción en el uso del FONDEN
27 de junio 2019: AMLO denuncia corrupción en el uso del FONDEN

“Porque al declarar una emergencia no se licita nada, todo se compra de manera directa y había toda una constelación de empresas alrededor del FONDEN que eran las que vendían todo: láminas, despensas, catres, todo esto manejado por Gobernación, pero miles de millones de pesos, y así también lo del sargazo”, dijo en conferencia de prensa el 27 de junio del 2019.

Al solicitar los datos al representante de la Secretaría de Ecología y Medio Ambiente se nos respondió “La estadísitica la estará compilando la Secretaría de Marina”. Ante esto creemos que merece la pena hacer una solicitud al INAI, para conocer la cantidad de Sargazo que se ha recogido en el estado y poder continuar con la investigación del fenómeno de recale masivo.

El Observatorio Ciudadano del Sargazo

En los 2 meses en los que hemos operado el Observatorio Ciudadano del Sargazo no solo hemos vigilado la cantidad de sargazo en más de 70 playas dentro del estado de Quintana Roo y Yucatán y aprendido muchísimo sobre ésta alga y su comportamiento y trayecto en el mar. También hemos sido testigos de como evoluciona el fenómeno social al rededor de ella y cómo se genera toda una industria “informativa” sobre éste tema ambiental. Cada semana aparecen grupos y paginas nuevas en Facebook des-informando sobre la situación, hemos notado que el objetivo es vender tours a sobre costo hacia Bacalar, Las Coloradas y varios cenotes, para mi es una sorpresa que una calamidad ambiental se utilice para lucrar. Pero esa es otra historia, una arista más de éste asunto que nos debe de importar a todos los que amamos el caribe Mexicano, ya tendremos oportunidad de contarles ésa historia.